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Dentro de los planes de expansión de NWSL después de la Copa Mundial 2019

Dentro de los planes de expansión de NWSL después de la Copa Mundial 2019

 

Los días de preguntarse si la liga de fútbol profesional femenino de Estados Unidos sobrevivirá han terminado. El golpe siempre proyectado, pero nunca completamente realizado, fue la Copa Mundial Realmente real en 2019. El éxito del Equipo Nacional Femenino de los Estados Unidos impulsó la asistencia a NWSL, atrajo a un patrocinador nacional altamente comprometido en Budweiser y les dio a los propietarios la confianza de que miles de nuevos fanáticos llegaron para quedarse.

Los éxitos de NWSL también convirtieron a los posibles nuevos propietarios en la viabilidad comercial de la liga. NWSL ha atraído un interés de expansión constante a lo largo de sus siete años de existencia, pero rara vez de las organizaciones más exitosas y ambiciosas del fútbol estadounidense. Ahora, los clubes de hombres con estadios urbanos completamente nuevos como Louisville y Sacramento están a punto de agregar equipos de mujeres profesionales, y otros clubes están evaluando si pueden expandirse a NWSL en el futuro.

“La pregunta será: ¿es un rebote cuando hay una caída o va a ser un impulso sostenido? Tengo la esperanza de que esta vez pueda ser más una elevación sostenida «, dice el propietario de los Portland Thorns, Merritt Paulson, sobre el impacto que podría tener la última Copa Mundial en el NWSL en el futuro.

Estos grandes acontecimientos han sucedido al mismo tiempo que el acuerdo de US Soccer para operar la liga se está cerrando. U.S Soccer ha tenido la última palabra en todos los asuntos de la liga desde el inicio de NWSL, pero ahora los propietarios de NWSL están negociando con USSF en términos que les permitirán hacerse cargo de ellos mismos.

Sin embargo, los propietarios de NWSL no esperarán la aprobación del USSF para planificar un crecimiento agresivo. La junta directiva de la liga votó el lunes para aprobar medidas que aumentarían el límite salarial, el salario mínimo y la asistencia permitida a los jugadores para cosas como automóviles y viviendas. NWSL también tendrá contratos de varios años por primera vez. Estos cambios en las reglas, después de siete años de gestión de aversión al riesgo, sugieren que la liga cree que finalmente tiene una base estable.

La liga también ha creado un fondo de asignación para fichar a jugadores similares al Dinero de asignación dirigida de Major League Soccer. El fondo debería ayudar a la liga a mantener sus estrellas no estadounidenses, al tiempo que atrae a algunas nuevas también.

NWSL dio a conocer los detalles de las nuevas reglas el viernes. El límite salarial se ha incrementado en un 20 por ciento, mientras que los equipos pueden comprar hasta $ 300,000 en dinero de asignación para gastar en estrellas cuyos contratos superen los nuevos $ 50,000 por año máximo.

Acordar aceptar ofertas de expansión y gastar más dinero en jugadores es solo el comienzo para los propietarios de NWSL.

«Creo que en 10 años, NWSL puede ser la plataforma deportiva femenina dominante en el mundo», dice el propietario del Washington Spirit Steve Baldwin. «Tengo un gran respeto por la WNBA, hay muchas cosas que podemos aprender de ellos, pero creo que tenemos la ventaja de superarlos».

Con NWSL finalmente en terreno parejo, puede comenzar a pensar en grande hacia dónde quiere ir. Pero habrá dolores de crecimiento significativos en el primer año de la fase de crecimiento de la liga. Se acerca un mejor NWSL, pero con el progreso vendrán desafíos que la liga nunca ha enfrentado antes.

¿Puede NWSL retener y atraer superestrellas?

La gran historia de la temporada baja de NWSL será el futuro del dos veces MVP y máximo goleador de todos los tiempos, Sam Kerr. Según las reglas de 2019, las Chicago Red Stars solo podían pagarle $ 46,000 por año, sin contar algunos beneficios permitidos. Ha compensado las ganancias perdidas en relación con lo que ganaría en Europa al pasar los inviernos estadounidenses jugando en Australia, donde está bien compensada. Pero la W-League dice que no espera que regrese esta temporada, lo que acelera los rumores de que Kerr se dirige a Europa. Ella ha estado muy vinculada a Chelsea.

Los propietarios han pasado meses pensando en formas de hacer ofertas competitivas a jugadores como Kerr y otras estrellas internacionales que están interesadas en jugar en NWSL pero no están dispuestas a recortar el salario, y esperan que las nuevas reglas de asignación de dinero les permitan competir por Los mejores jugadores del mercado global.

«Nuestro país necesita comprender los cambios que se están haciendo en el panorama competitivo del fútbol femenino en todo el mundo», dice Baldwin. “Hay federaciones en Europa que están poniendo toneladas de dinero en los programas de sus mujeres. Tienes grandes clubes que están poniendo dinero en los programas de sus mujeres. Y tiene importantes patrocinadores corporativos como Barclays que están haciendo importantes inversiones en las ligas femeninas en Europa. Nosotros, como liga, tenemos que adelantarnos a eso ”.

Los equipos de NWSL han luchado para mantener a las superestrellas, incluso si prefieren jugar en Estados Unidos, porque los grandes clubes europeos como Olympique Lyonnais han podido pagar a los jugadores en las seis cifras. A los Portland Thorns les hubiera gustado quedarse con la estrella de Francia Amandine Henry, pero no pudieron igualar la oferta de Lyon cuando regresó al club francés en 2018.

«Teníamos a Henry aquí y teníamos la capacidad de ser bastante creativos dentro de las reglas de la liga, porque tenemos capacidades de patrocinio, Nike fue útil cuando vino aquí», dice Paulson. «Pero cuando tienes clubes en todo el mundo que quieren arrojar más dinero a jugadores como ella, Sam Kerr, Kim Little, gente así, es un desafío».

NWSL también tendrá que luchar por la firma de la estrella de Florida State, Deyna Castellanos, quizás la jugadora más famosa y comercializable que jamás haya salido del fútbol universitario. Castellanos fue finalista del Premio FIFA Puskas al mejor gol y el Balón de Oro de la FIFA al mejor jugador tras sus hazañas en la Copa Mundial Sub-20.

Castellanos tiene 1.2 millones de seguidores en Instagram y una base de fanáticos hispanohablantes. Desde una perspectiva de marketing, es fácilmente la jugadora internacional más importante que NWSL haya tenido la oportunidad de firmar. También es una delantera entretenida y productiva que mejorará su equipo y ganará a los fanáticos desde el primer día.

Según las reglas actuales, Castellanos solo puede ingresar a la liga a través del draft de la universidad NWSL, lo que no le permite controlar dónde juega. En 2019, también le habrían pagado en el extremo inferior del rango salarial de la liga, con un salario mínimo anterior de $ 16,538. Tenía pocos incentivos para considerar NWSL según las reglas anteriores cuando podía ganar un salario de seis cifras en Europa. Bajo nuevas reglas, un equipo podría ofrecerle un salario de hasta $ 350,000.

Kerr y Castellanos presentan una necesidad inmediata de acción en la liga, y habrá más jugadores como ellos en el futuro. A medida que los clubes y federaciones europeas aumenten su inversión en el juego, la competencia por los jugadores estrella se volverá feroz y NWSL tendrá que mantener el ritmo. Al final de la ventana de transferencia de enero de Europa, sabremos cuán exitosos fueron los propietarios en su primer intento de luchar por los mejores jugadores internacionales del mundo.


 

Se acerca la rápida expansión

Dan Lauletta de Equalizer ha informado que Sacramento está listo para ingresar a NWSL para la temporada 2020. Antes del Campeonato NWSL, la presidenta de la liga, Amanda Duffy, confirmó que la liga está inmersa en conversaciones para lograr ese acuerdo pronto.

«Entendemos que el momento para 2020 es inminente, dadas las cosas que deben suceder en preparación para la temporada 2020», dijo Duffy a los periodistas. “Por lo tanto, reconocemos desde el punto de vista del calendario, lo más pronto posible es lo que debemos hacer. Estamos comprometidos con el proceso en curso y esperamos tener más noticias pronto «.

Louisville ya ha sido anunciado como un equipo de expansión para 2021, y la liga planea agregar otra franquicia de expansión esa temporada para llevarlo a 12 equipos. Se están alineando dos equipos más para 2022.

Todos los propietarios parecen estar en la misma página en esta línea de tiempo de expansión. «En mi opinión personal, es uno el próximo año, dos el año siguiente y dos el año siguiente», dice el propietario de North Carolina Courage, Steve Malik.

El dueño del FC Reign, Bill Predmore, está de acuerdo. «Me gustaría avanzar, pero no demasiado rápido, así que me sentiría bastante cómodo con uno que vendrá el próximo año, podría ver dos que vendrán el próximo año, y dos el año siguiente», dice. «Pero no estaría entusiasmado por moverme más rápido de lo que acabo de describir, o nunca traer a más de dos equipos en una temporada».

Deportes IlustradosGrant Wahl ha informado que Cincinnati, Austin y LAFC están interesados ​​en comenzar equipos de expansión NWSL. De manera crucial, todas esas organizaciones tienen, o están construyendo nuevas instalaciones que controlan, una calidad que el NWSL prioriza entre los candidatos de expansión.

Paulson está en el comité de expansión de la liga y ha pasado gran parte de este año buscando posibles franquicias de NWSL. La mayoría de ellos ya tienen equipos de hombres, porque ese es el que tiene el control de las buenas instalaciones.

«Estoy reclutando activamente a personas que creo que pueden tener éxito», dice Paulson. «No se trata de que no puedas ser independiente y hacer esto, pero inequívocamente es mucho más difícil ser dueño de un fútbol profesional si lo haces sin el control de las instalaciones». Tienen un conjunto adicional de desafíos «.

Cuando se le preguntó si habría cambios de propiedad o reubicaciones para 2020, Duffy dice: «anticipamos que todos nuestros equipos actuales participen en la temporada 2020». Pero los cambios regulares son normales para una liga tan joven como NWSL.

«Si observas objetivamente los últimos años de la historia, no puedes asumir que solo estás agregando cinco equipos», dice Paulson sobre la composición cambiante de la liga. “También podría haber algún cambio en los equipos existentes. Esperemos que no, pero eso es ciertamente lo que sucedió «.

NWSL puede cambiar rápidamente en los próximos tres años, pero la propiedad parece ser tan estable como siempre ha sido. Y a medida que la liga crezca, tendrá la oportunidad de afirmarse como la liga preeminente del deporte.

Arreglando fallas de la oficina principal

Desde el exterior, NWSL se ha visto desorganizado este año, con la reciente debacle de premios de la liga como el ejemplo más visible. Menos de dos meses antes del comienzo de la temporada 2019, la liga terminó su asociación con A&E Networks, que tenía una participación accionaria en NWSL y operaba NWSL Media, el brazo de medios y marketing de la liga. Anteriormente, un juego de NWSL por semana se transmitía en Lifetime, una propiedad de A&E.

El sitio web y las redes sociales de la liga mejoraron considerablemente con NWSL Media. Los gráficos en las transmisiones parecían mucho más profesionales, y el excelente equipo de comentarios de Jenn Hildreth, Aly Wagner y Dalen Cuff llamaron a los juegos. Pero Lifetime no atrajo a mucha audiencia, y NWSL Media tuvo problemas en el frente de marketing.

«No quiero señalar con el dedo a Lifetime, pero teníamos grandes esperanzas allí», dice Paulson. «Hubo algunas cosas que tuvieron éxito y otras que no lo fueron, pero cuando Lifetime dirigió al personal de NWSL Media, no hicimos ningún acuerdo de patrocinio nacional en ese momento».

La oficina principal de NWSL ha tenido poco personal desde que finalizó la asociación. Muchos de los que trabajaban para la liga en las oficinas de A&E se mudaron, y no tenía sentido que US Soccer cubriera una gran cantidad de puestos que podrían ser eliminados por la nueva gerencia.

La liga aún no ha finalizado su acuerdo para hacerse cargo de US Soccer, pero ya está tomando medidas para mejorar su alcance de marketing. NWSL anunció recientemente que contrató a la empresa de marketing deportivo Octagon para ayudarlo a valorar y vender sus propiedades. Según el lanzamiento de la liga:

Octagon proporcionará una valoración integral de los derechos de los medios, servicios de estrategia de ventas y trabajará directamente con los ejecutivos de NWSL para asegurar y ampliar las oportunidades de distribución de nuevos medios. Además, la división de marketing de Octagon ayudará a la liga con el marketing de marca, el desarrollo de activos, la valoración del patrocinio y las ideas de participación de los fanáticos para ayudar a generar aumentos en el alcance general y los ingresos para la liga y sus equipos.

NWSL también está buscando un nuevo comisionado, y se espera que Duffy, el actual presidente de la liga, sea candidato para ese puesto. La liga no ha tenido un comisionado desde que Jeff Plush renunció en 2017.

Pero antes de que los propietarios de NWSL puedan hacer grandes cambios estructurales en la oficina de la liga, tiene que finalizar el acuerdo para hacerse cargo de las operaciones de US Soccer. Eso es complicado, porque a pesar de que los propietarios están dispuestos a asumir más riesgos, aún confían en US Soccer como socio financiero y organizacional.

«Administrar la liga en última instancia sería positivo», dice Paulson. «Pero es esencial que el fútbol estadounidense permanezca fuertemente invertido, en todos los sentidos, en esta liga». Para nuestra salud y éxito sostenido, los necesitamos como socios. No puedo decirlo con suficiente énfasis «.

«Siempre vi nuestros objetivos como una superposición del 85-90 por ciento», agrega Predmore. «Tenemos que ver el panorama general y, en última instancia, todos queremos lo mismo. Ambas queremos que el fútbol profesional femenino tenga éxito «.

Los propietarios son optimistas acerca de llegar pronto a un acuerdo con US Soccer, pero se les acaba el tiempo para hacerlo a tiempo para finalizar la oferta de expansión de Sacramento, implementar nuevas reglas y contratar personal clave a tiempo para tener una temporada 2020 sin problemas. Sin embargo, cualquier contratiempo sería solo a corto plazo. NWSL confía en que ha encontrado el respaldo para la sostenibilidad a largo plazo.


Imagen de Amandine Henry pasando junto a un defensor mientras jugaba para los Portland Thorns.

 

¿Cómo ganan dinero todos?

Después de años de luchar para encontrar grandes socios nacionales, NWSL finalmente logró un gran avance durante la Copa del Mundo. Budweiser firmó, y ha ido más allá de los sueños más salvajes de la liga para un patrocinador. La compañía recientemente invitó al gerente de negocios de cada equipo a su sede en St. Louis para hablar sobre cómo todos pueden ganar más dinero el uno para el otro. Después de esa reunión, Budweiser está ahora ayudando activamente a reclutar más anunciantes.

«Traen una mentalidad de partidarios», dice Malik. «No solo en la forma en que apoyan a la liga, sino también en acercarse y trabajar con grupos de seguidores, alentando a otros a involucrarse. Es un gran equipo para trabajar y puede crear oportunidades adicionales «.

Cuando se le preguntó por qué cree que la liga tuvo problemas para atraer patrocinadores nacionales en el pasado, Baldwin dice que el NWSL se vendió a sí mismo.

«Tenemos el mejor producto de fútbol femenino del mundo y necesitamos venderlo como tal», dice. «No creo que debamos ser tímidos para golpear nuestro pecho sobre la excelencia del producto. Vergüenza para nosotros, vergüenza para la propiedad, si no podemos vender la excelencia que reside en nuestra liga, porque en nuestras manos está el mejor producto del mundo «.

Quizás recuerde la campaña #PassTheBall del año pasado, que esencialmente presentó a NWSL como una organización benéfica, en lugar de una competencia deportiva de clase mundial. Las personas detrás de ese mensaje ya no trabajan con la liga.

Como dice Baldwin, «tenemos un producto Rolls Royce que se vendió como un automóvil de 10 años en un lote de automóviles usados». Y agrega: «Creo que estamos en un camino donde la liga está mejorando mucho». en el frente de ventas. Sé que verás más negocios en marcha «.

Pero aumentar los ingresos para los clubes NWSL no se trata solo de atraer grandes patrocinadores de toda la liga. Los equipos han comenzado a contratar más y mejores vendedores locales. Eso puede ayudar a los ingresos del equipo tanto como a los grandes anunciantes.

«Hay que recordar que nuestro equipo es una liga de nueve equipos hoy, que no es una gran huella nacional», dice Paulson. «Ha habido la sensación de que algunas personas tenían la panacea para todos nosotros de ser patrocinadores nacionales y ofertas de TV lucrativas. Pero la realidad es que, con nuestra huella actual, tiene que comenzar con los negocios locales ”.

Los equipos han comenzado a darse cuenta de que necesitan gastar dinero para ganar dinero. «Necesitan el personal adecuado para ello, ante todo», dice Paulson. «Es una conversación más grande que la venta de entradas o los patrocinios, se trata de aumentar e invertir en el personal de la oficina principal. Para tener un exitoso negocio de patrocinio local, necesita un personal con un historial como vendedores exitosos «.

Más equipos parecen entender la necesidad de un negocio de ventas local fuerte que nunca. Ese negocio requiere una gran inversión inicial, pero el resultado final es más patrocinadores, más ventas de boletos y luego, con suerte, salarios más altos para los jugadores.

¿Cuándo viene un CBA?

El NWSLPA fue fundado la temporada pasada, y su unión fue reconocida voluntariamente por la liga. Sin embargo, los jugadores aún no han entrado en negociaciones colectivas con la liga.

«Parte de nuestra comprensión cuando nos reconocieron voluntariamente fue que retrasaríamos ese proceso, que es muy poco tradicional», dice el director ejecutivo de NWSLPA, Yael Averbuch. «Pero entendimos que la liga tiene poco personal, y que [collective bargaining] toma tiempo, recursos y mucho ancho de banda «.

Los jugadores volverán a dirigirse a la próxima temporada sin un CBA. Están siendo pacientes, sabiendo que 2020 es un año de transición para la oficina de la liga, pero también están ansiosos por entrar en negociaciones.

«Creo que el proceso no solo será beneficioso para los jugadores, sino también para la liga», dice Averbuch. «En un CBA, puede ayudar a aclarar muchos procedimientos contractuales, y en este momento hay muchas reglas que no están claras. Creo que es un proceso que solidificará muchas reglas y creará estándares en todos los clubes que llevarán a la liga al siguiente nivel «.

En este momento, US Soccer tiene estándares mínimos que los clubes profesionales deben cumplir para poder operar. Sin embargo, algunos clubes tienen instalaciones y servicios para jugadores mucho mejores que otros. Estas diferencias, incluso más que la capacidad de ganar un campeonato o estilo de juego, han llevado a los jugadores a solicitar intercambios o abandonar la liga en el pasado.

Averbuch dice que los jugadores se centran mucho más en hacer cumplir estándares consistentes en todos los equipos que en aumentar los salarios. Ella destacó el apoyo a la maternidad y dijo: «en este momento es difícil para los jugadores».

«Jugar como atleta profesional y ser madre debería ser algo muy factible para cualquiera de estas mujeres, y en este momento creo que es difícil».

Los jugadores también quieren contratos garantizados más largos u otras soluciones creativas que permitan a más jugadores quedarse con un equipo durante un período prolongado de tiempo.

«Lo que estamos buscando es aumentar la estabilidad en la vida de los jugadores», dice Averbuch. «Nos gustaría que los contratos pusieran un poco más de responsabilidad en los clubes para trabajar en el desarrollo de jugadores, por lo que no es tan fácil liberarlos». Lo que sucede entonces es que los clubes piensan más sobre a quién firman. Eso también permitirá a los jugadores crear una base de operaciones en algún lugar. Los jugadores pueden conectarse más a sus comunidades y desarrollar segundas fuentes de ingresos. Ahorrará mucho costo económico, pero también emocional. Mudarse es perjudicial por muchas razones ”.

Ella agrega, «algunos otros jugadores han estado en constante movimiento, y eso son solo deportes profesionales. No vamos a cambiar el panorama de cómo funciona el deporte profesional. Pero cuantos más jugadores podamos tener a quienes pensemos como parte del tejido de su comunidad, eso es lo que deberíamos intentar replicar en la mayor cantidad de mercados posible «.

Hasta este momento, los jugadores y los propietarios han tenido una buena relación y parecen compartir los mismos objetivos para la liga. Pero hasta que comiencen las negociaciones de la CBA, no podemos tener una idea seria de dónde están sus diferencias. En cualquier caso, esta lata se está pateando un año más adelante.


Imagen de Deyna Castellanos regateando a un defensor mientras jugaba para el Estado de Florida.

 

Eficaz con la visión, construyamos fam

Los propietarios de NWSL no solo piensan en equipos de expansión estables, un puñado de nuevos patrocinadores y una compensación adecuada para los jugadores. Piensan que esta pasada temporada de la Copa Mundial y la NWSL ha demostrado que tienen un producto que pueden llevar a un nivel que los deportes femeninos no han visto antes.

«Sugerir lo que [the salary cap] debería ser, de alguna manera, veo eso como ponerle un límite artificial «, dice Baldwin. “Quiero ver a las mujeres hacer tanto como puedan. Tengo la opinión de que depende de la propiedad y la liga tener una transformación en nuestros ingresos para impulsar la economía de los jugadores «.

Malik compartió un sentimiento similar. «Me gustaría vernos en una situación como la de los hombres, donde hay un mercado de transferencias y las mujeres pueden ganar tanto como sea posible», dice.

Las Espinas ya son rentables y pueden gastar como los gigantes europeos, pero Paulson todavía está enfocado en la liga y en lo que se puede hacer para hacer posibles las ideas más grandes de la liga. «Estoy enfocado en preservar nuestro estado como la mejor liga del mundo y consolidar nuestra base para asegurar que la liga sea estable», dice Paulson, y agrega que quiere «asegurarse de que podamos agregar más equipos de expansión, mejores ofertas de transmisión, y realmente poner a esta liga en pie firme para asegurarse de que sea una potencia en los próximos años «.

Si la liga logra lo que Paulson describe en los próximos años, NWSL podría expandirse mucho más allá de los 14 equipos actualmente planificados.

«Me imagino que hay entre 20 y 30 mercados que serían apropiados para un equipo de NWSL», dice Predmore. «Ese sería un objetivo súper ambicioso, pero no creo que sea una locura.

«Supongo que si volvieras hace un poco más de 10 años con la MLS y alguien dijera que agregaríamos el equipo No. 30 y que va a ser una tarifa de expansión de $ 250 millones, la gente hubiera pensado que estabas loco». MLS ha demostrado que si tienes una visión, un líder como Don Garber que ha podido ejecutar contra esa visión, todo es posible «.

El fútbol americano, como negocio, siempre se discute en términos extremos. Cuando Estados Unidos está mejor de lo esperado en la Copa Mundial masculina o gana la Copa Mundial femenina, los medios deportivos nacionales preguntan si el fútbol en Estados Unidos está listo para ¡¿EXPLOTAR?! Cuando un equipo nacional falla o un club se retira, esas mismas personas preguntan si el fútbol realmente puede triunfar en Estados Unidos.

Ambas preguntas son estúpidas. Nunca hay una explosión, y el fútbol ya lo ha logrado en Estados Unidos. Dos ligas femeninas se cerraron, y la MLS se contrajo en 2001, pero esas fueron pequeñas caídas en lo que ha sido lento, pero un crecimiento bastante constante para el fútbol estadounidense desde la Copa Mundial masculina de 1994. Todos los involucrados en el negocio del juego entienden esto. Nadie está sudando la mala gestión de los equipos individuales, ni están sentados esperando un repentino auge de la popularidad.

Pero las partes interesadas de NWSL creen que han llegado a un momento crucial y único en el que es posible un rápido crecimiento. Una liga deportiva femenina de tiempo completo, bien remunerada y rentable está al alcance. Solo tienen que agarrarlo.

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