El juego número 1000 de Chris Finch, Nick Nurse y Paul James: la historia muestra por qué la NBA necesita la BBL

El nuevo entrenador en jefe de los Minnesota Timberwolves, Chris Finch, demuestra que el camino de la BBL a la NBA es más claro que nunca: es hora de que el talento lo siga.

La fecha era el 13 de septiembre de 1997. Paul James dirigió su primer partido profesional para los Thames Valley Tigers contra Nick Nurse y los Manchester Giants.

La multitud en el NYNEX Arena, luego renombrada como Manchester Evening News Arena y hoy conocida como AO Arena, tuvo a 10.500 norteños animando al equipo local, solo para aumentar la presión. El oponente de James ya había ganado un Campeonato BBL con los Birmingham Bullets dos temporadas antes; estaba tranquilo bajo el escrutinio de una multitud de capacidad.

La intensidad aumentó a lo largo de cuatro cuartos cerrados, y en la jugada final del juego Tony Holley anotó una canasta de devolución para dar a los visitantes una ventaja de un punto cuando el tiempo expiraba. Los Tigres se llevaron la victoria en el primer juego de la temporada y James comenzó una carrera legendaria como entrenador en jefe.

Mil partidos después, James estaba entrenando otro partido fuera de casa. Esta vez, fue para los Plymouth Raiders, y la victoria fue más cómoda. Rickey McGill lideró al equipo en anotaciones con 18 puntos, incluidos un par de tiros libres tardíos para asegurar una victoria de nueve puntos sobre los Worcester Wolves por un lugar en las semifinales del Trofeo BBL.

Al revivir el recuerdo, James le dijo a Sky Sports: «Ir allí y ganar ese primer juego, fue un recuerdo fantástico que nunca me dejará».

Mientras tanto, Nurse estaba en el lado perdedor, nuevamente, a solo dos años de un campeonato. La diferencia es que fue su campeón de la NBA 2018-19, los Toronto Raptors, derrotados por el Miami Heat mientras buscaban recuperarse de un comienzo difícil de temporada.

Sus respectivas carreras han ido en diferentes direcciones desde su primer encuentro en 1997, pero los 1,000 juegos BBL de James, con un récord de 585 victorias, 413 derrotas y dos empates, según el estadista y comentarista Dan Routledge, es algo que siempre había querido.

James dijo: “Quería ejercer mi oficio en el país de mi nacimiento y hacerlo al más alto nivel. Eso es lo que estoy haciendo y me he sentido muy cómodo haciéndolo.

“Ir a entrenar en Estados Unidos no es algo que haya mirado, pero al ver a Nick Nurse y Chris Finch, siempre fueron muy motivados e hicieron lo que tenían que hacer en la BBL, entrenaron en Europa y la G League y ahora lo están donde quieren estar, entrenando en su país de nacimiento y haciéndolo al más alto nivel «.

Necesitas talento para llegar a la cima, pero es un ambiente bastante feroz cuando llegas allí. El ex entrenador en jefe de los Sheffield Sharks, Chris Finch, ganó el Trofeo BBL durante el primer año de James, y lo siguió con temporadas consecutivas ganadoras de la Copa BBL.

La semana pasada, el entrenador en jefe de los Minnesota Timberwolves, Ryan Saunders, fue despedido, para decepción de su amigo y estrella de la NBA, Karl-Anthony Towns.

Por lo general, un equipo promoverá a un entrenador asistente, instalará un entrenador interino por el resto de la temporada o al menos esperará algunas semanas para realizar entrevistas y encontrar a la persona adecuada.

Pero aproximadamente una hora después de la noticia, Finch, entonces asistente de Nurse’s Raptors, fue instalado como el nuevo líder de la manada.

Imagen: El ex entrenador en jefe de los Timberwolves, Ryan Saunders, y Karl-Anthony Towns conversan durante un juego contra los LA Clippers.

Finch dejó los Sharks en 2003 y fue entrenador en Alemania, luego en Bélgica, antes de regresar al país de su nacimiento con los Rio Grande Valley Vipers de la Liga D (ahora conocida como Liga G). El equipo afiliado de los Houston Rockets fue un éxito inmediato con Finch: ganaron las Finales de la Liga D y siguieron con un viaje de regreso la temporada siguiente.

Luego fue contratado como asistente con los Rockets antes de mudarse a los Denver Nuggets, los New Orleans Pelicans y más recientemente a los Raptors con su antiguo rival de BBL Nurse, hasta que finalmente se aseguró un puesto de entrenador en jefe largamente esperado con los Timberwolves.

Finch cree que nada de esto hubiera sido posible sin la BBL. Le dijo a Sky Sports: «Lo mejor para mí de la BBL es que conseguí el trabajo cuando tenía 27 años. Estuve allí durante seis años. A diferencia de muchas ligas europeas, jugamos 60-70 partidos al año dependiendo de nuestra copa. competiciones «.

Algunos entrenadores en desarrollo van a la escuela secundaria o la universidad en los Estados Unidos. El enfoque en el deporte allí, ya sea AAU, torneos de escuelas secundarias fuertemente patrocinados por grandes marcas como Nike y Adidas, hasta la NCAA y más allá, significa que hay mucho dinero para rodear a un entrenador con muchos recursos, junto con estudiantes. voluntarios que quieran aprender.

Los equipos de BBL probablemente tienen personal más pequeño y, si bien hay voluntarios de la comunidad, en una temporada como la de este año, las operaciones son más limitadas y se ejecutan en bolsillos menos profundos. Pero para los entrenadores que quieren injertarse y desarrollarse, esto presenta una oportunidad única.

Finch continuó: «Jugamos en todo tipo de escenarios diferentes, como partidos consecutivos, y teníamos un cuerpo de entrenadores muy pequeño. Tuvimos que hacer mucho y priorizar muchas cosas. Fue práctico, yo era joven, fue un gran trabajo y tuve un gran apoyo por parte de la propiedad y la administración.

«Me permitieron intentar y fracasar, que es realmente de lo que se trata todo esto: es como cualquier otra curva de crecimiento, se aprende más con el fracaso que con el éxito. Afortunadamente, pude establecerme como un entrenador joven y eso tiene mucho que ver con mis oportunidades en la BBL «.

Imagen: Nick Nurse y Chris Finch miran desde el banco del equipo GB durante los Juegos Olímpicos de Londres 2012

No ha olvidado sus raíces y tampoco Nurse. El entrenador de los Raptors no solo trajo al hombre que lo venció cuando Manchester perdió ante Sheffield en la final de la Copa BBL 1999-2000, sino que también contrató a Fab Flournoy, anteriormente de los Newcastle Eagles.

Si bien Finch acaba de conseguir el trabajo en Minnesota y no quiere sacudir el barco con su actual cuerpo técnico, no descartó contratar a otros nombres británicos en el futuro: «La intención es reclutar grandes entrenadores dondequiera que vengan». La NBA es como cualquier otra organización de élite: si hay talento en algún lugar del mundo, lo encontrarán, y tuve mucha suerte de comenzar en la BBL «.

Tampoco son solo los entrenadores los que podrían tener una oportunidad en la NBA. Cuantos más vínculos tenga la liga con la BBL, mejor será para todos los involucrados.

Un ejemplo es el prospecto británico Cameron Hildreth. Habiendo dominado la Liga Nacional de Baloncesto con Worthing Thunder y mostrado en el Torneo Adidas Next Generation de la Euroliga, se unió a los Surrey Scorchers en enero y logró un juego ganador en su primera salida en la BBL.

Hildreth le dijo a Sky Sports por qué unirse a la liga es importante: «La BBL es la liga más grande de este país. Para alguien como yo, estar en la BBL me ayudará a mejorar mucho. Me ayudará a convertirme en un profesional».

No duda en tener el sueño de jugar en la NBA y tiene una oportunidad legítima, después de haber aceptado un lugar en Wake Forest, una de las mejores universidades de baloncesto de los Estados Unidos. Se cree que es el cuarto británico en ganar un lugar en un programa universitario importante y el primero desde Richard Midgley en 2002, cuando nació Hildreth.

El talento, el trabajo duro y la dedicación al oficio han convertido a Hildreth en el jugador que es hoy. Eso por sí solo ha sido suficiente para que los cazatalentos y entrenadores de todo el mundo se den cuenta.

Sin embargo, asegurar un lugar en Wake Forest también fue ayudado por el hecho de que su tío trabajó con Nurse y Finch cuando el dúo entrenó a Gran Bretaña en los Juegos Olímpicos de Londres 2012. El padre de Cameron, Danny, también jugó para Nurse durante su paso por los Brighton Bears y siguen siendo buenos amigos. Entonces, durante una reunión de rutina entre viejos amigos, surgió el nombre de Cameron.

Hildreth dijo: «Hablaron y papá le dijo a Nick Nurse ‘Cam está bien’, y él dijo que hablará con alguien. Resulta que uno es el mejor amigo del entrenador en jefe de Wake Forest Steve Forbes. Ese es un ejemplo de cómo siendo conocido en un país y vas a Estados Unidos, puedes tener contactos en todas partes y enviar mensajes a cualquiera y ellos te escucharán. El hecho de que Nick sea de BBL definitivamente puede ayudar a las personas del Reino Unido a exponerse en diferentes países «.

Si bien Hildreth representa el lado masculino del juego, los equipos de baloncesto femenino de Gran Bretaña han tenido éxito en los últimos años. Jugadores como Temi Fagbenle, Karlie Samuelson y Kristine Anigwe han representado a GB Basketball al mismo tiempo que compiten en la WNBA.

Los cazatalentos tienden a centrar más su energía en detectar talentos en clubes europeos que en la WBBL, pero el escolta de Nottingham Wildcats, Chelsey Shumpert, espera que los vínculos estadounidenses más influyentes con la escena británica tengan un efecto dominó. Ella dijo: «Creo que podría ayudar a la WBBL a seguir adelante. Aporta más reconocimiento a la liga y con los gustos de Sky Sports tratando de promovernos más, la conciencia se difundirá».

La mayoría de las mujeres estadounidenses tienen que jugar en el extranjero para ganar lo suficiente profesionalmente y, al igual que Paul James, el sueño de jugar en su país de origen es atractivo, pero Shumpert cree que el Reino Unido es un lugar atractivo para jugar. Ella dijo: «Me gustaría jugar en casa, solo para que mi familia pueda asistir a algunos de mis juegos. Pero sé que la WBBL es competitiva y está en ascenso, es un honor ser parte de ella».

Imagen: OG Anunoby y Nick Nurse hablan durante el cuarto juego de las semifinales de la Conferencia Este de 2020

Ha habido jugadores de baloncesto británicos que llegaron a la NBA desde que Chris Harris se unió a la liga en 1955. Pero Steve Bucknall, John Amaechi, Luol Deng, Robert Archibald, Pops Mensah-Bonsu y Joel Freeland ya no juegan. OG Anunoby, nacido en Londres, es el único británico que juega actualmente en la mejor liga de baloncesto del mundo, pero tener jugadores como Nurse, Flournoy y un buen representante como Chris Finch ofrece un rayo de esperanza que destaca un camino para los aspirantes a jugadores y entrenadores.

Con el equipo masculino de baloncesto de GB clasificándose para el EuroBasket, es importante poder ver un camino por delante después de tantos años oscuros recientemente.

Paul James ha visto 1,000 juegos de altibajos durante casi 25 años de entrenamiento en este país, y dijo: «Siempre ha existido la oportunidad, tal vez no tanto como nos gustaría, pero el talento está aquí. Con suerte, comenzaremos a ver que surgen mejores talentos y comenzaremos a ver a personas pasar de la BBL a Europa e incluso a la NBA.

«Estas son todas las conexiones a las que puede acceder. Todo es posible ahora mismo. La BBL es un gran caldo de cultivo».

Tome nota de los partidos de Toronto Raptors y Minnesota Timberwolves esta temporada, y asegúrese de sintonizar las Finales del Trofeo BBL y WBBL el 21 de marzo en Sky Sports Arena; podría ver a algunos entrenadores o jugadores compitiendo en la NBA o WNBA en el futuro.