Portland Trail Blazers: ¿Está abierta su ventana de campeonato?

Hace algunos años y a punto de entrar en el mejor momento de su propia carrera, Damian Lillard de los Portland Trail Blazers acudió al grupo de propietarios de su equipo y pidió pruebas de un plan para llevar a su equipo a un campeonato.

El enorme y único aumento único en el tope salarial en el verano de 2016 vio a muchos equipos gastar mucho dinero en muchos jugadores que no necesariamente lo merecían, no en ese momento y ciertamente no en retrospectiva.

Sin embargo, los Blazers, infamemente, hicieron esto más que nadie, haciendo una juerga de gastos al estilo de Nicolas Cage en la que casi de inmediato intentaron dar marcha atrás.

Dieron cientos de millones de dólares a Allen Crabbe, Evan Turner, CJ McCollum, Festus Ezeli, Meyers Leonard y Mo Harkless, apenas cuatro años después, y solo uno de esos jugadores (McCollum) todavía está en el equipo. De hecho, tres ya ni siquiera están en la NBA.

Al gastar como lo hicieron, los Blazers arruinaron algo bueno. Quitar su capacidad para gastar más significaba que ya no podían mejorar el equipo, y cuando se hizo inmediatamente obvio que esos jugadores (en su mayoría) no eran dignos de los enormes picos salariales, se necesitaron urgentemente mejoras.

Sin embargo, incluso cuando pudieron hacer algunas buenas tomas de margen como Shabazz Napier, Pat Connaughton y Jake Layman, el tipo de contribuyentes baratos que pueden ayudar a compensar el daño al frente de la rotación, los Blazers no pudieron mantener ellos.

La parte más frustrante de eso fue que todavía eran buenos y, a veces, muy buenos. Dos apariciones de octavos en los playoffs emparejaron un par de terceros sembrados y una final de conferencia en 2018/19, realizada en gran parte gracias a la pura excelencia individual de Lillard. Pero con solo un récord de 35-39 la temporada pasada, ese camino hacia un título parecía muy lejano.

Es cierto que la lesión de Jusuf Nurkic fue en gran parte la razón por la que la temporada pasada fue tan decepcionante, pero sería demasiado conveniente citarlo solo a eso. Hubo una fuga de talento en los últimos años que llevó a una sorprendente falta de profundidad, una que fue particularmente evidente el año pasado en la falta de jugadores de dos vías en la pista delantera y contribuciones de banquillo en la pista trasera.

Jugadores como Anfernee Simons y Mario Hezonja estaban sobreexpuestos y lucharon, y, agravado por la lesión de Rodney Hood también, los Blazers dependían de la pareja Dame / McCollum, el disparo de ruptura de Gary Trent y el freelance aunque profundamente defectuoso. contribuciones en la ofensiva de Hassan Whiteside solo para siquiera lograrlo.

Sin embargo, en esta apresurada temporada baja de 2020, los Blazers han comprado mucho y han comprado extremadamente bien. Han podido encontrar profundidad de calidad en todas las posiciones, abordaron sus necesidades urgentes de defensores en la pista delantera, alas grandes y profundidad en la pista trasera, y hacerlo todo sin gastar la enorme cantidad de dinero que les costó tan caro la última vez. Dicho de manera más concisa, han tenido una temporada baja fantástica.

Imagen: Robert Covington promedió 12,4 puntos, 6,6 rebotes, 1,3 asistencias, 1,64 robos y 1,33 tapones en 2019-20

Comenzó como lo hacen todos los mejores fuera de temporada con un sorprendente ataque temprano. Solo unos meses antes, Robert Covington había sido muy valorado en el mercado de cambios, especialmente por el equipo de Houston Rockets que finalmente lo adquirió.

Pero toda la agitación y la rotación en Houston desde ese momento significaron que ahora estaba disponible nuevamente, y los Blazers atacaron al negociar partes periféricas (el contrato de Trevor Ariza y un par de selecciones reemplazables de primera ronda) para obtener la calidad de delantero defensivo. no han visto en la era de Dame.

También pudieron devolver a Enes Kanter por casi nada para apuntalar su posición de centro de respaldo; aunque tiene muchos defectos, Kanter es el tipo de jugador que beneficia a cualquier equipo si se le dan suficientes toques para anotar suficientes puntos para marcar. para los que renuncia a la defensa.

Además de esto, Hood regresó, tal vez con el precio rebajado por su lesión, y Carmelo Anthony también fue traído de regreso para jugar detrás de Covington y dar algo de puntuación en el banco.

Trent se mantuvo para proporcionar anotaciones desde el ala, Derrick Jones Jr fue traído desde Miami para ser el atleta y defensor que faltaba desde que Harkless fue canjeado, Nassir Little tuvo la oportunidad de convertirse en el mismo, y CJ Elleby fue seleccionado. en la segunda ronda él mismo, un delantero polivalente con algo de habilidad y motor defensivo.

En la delantera, se espera que Zach Collins pueda jugar una temporada completa como un híbrido de cuatro / cinco, un hábil jugador de dos vías que aún no ha encontrado sus pies por completo, pero con un talento de estiramiento combinado ofensivamente con una defensa de pintura genuina.

Incluso si él, y / o Nurkic, continúan sufriendo más lesiones, Portland también pudo recoger a Harry Giles por un precio increíblemente barato. Giles es un buen prospecto, lamentablemente dejado ir por los Sacramento Kings que remata algunos, remata bien, protege el área en la que está parado bastante bien y pasa considerablemente mejor de lo que sugieren sus totales más bajos de asistencias por juego.

Con todo, donde una vez fueron tan descarados y agresivos en el precio de sus adquisiciones, esta temporada baja vio a los Blazers obtener constantemente buenos jugadores por un buen valor. Ahora, la ventana del campeonato parece abierta.

Lo que ha obstaculizado al equipo en las últimas temporadas ha sido la superposición entre Lillard y McCollum, y CJ es esencialmente un Lillard menor en su estilo de juego.

McCollum es un muy buen jugador de la NBA por derecho propio y disfruta de una tremenda química con Dame, pero al tener dos anotadores de pista trasera con mucho aislamiento que gastan tanto tiempo con el balón y que cuestan tanto en los libros, el equipo se volvió demasiado fácil de defender, especialmente sin la puntuación, el cribado y la facilitación de Nurkic.

Sin embargo, una alineación inicial de esos tres flanqueados por Hood y Covington ofrece ofensiva en todas las posiciones más una estrella defensiva. Un equipo de los Blazers que rara vez pasó el balón el año pasado (no por juego egoísta, sino por falta de opciones) debería ser irreconocible el próximo año.

El hecho de que hayan podido hacer esto sin necesidad de trasladar a McCollum, lo que hubiera sido difícil de vender para Lillard considerando lo cerca que están los dos, ha significado que toda la rotación de la lista se ha vuelto marginal. Esto, a su vez, debería significar una buena continuidad y cohesión en la que las nuevas adquisiciones pueden deslizarse, y al ser un equipo relativamente joven también (Trent, Simons, Little, Jones, Giles, Elleby y Collins tienen menos de 26 años), hay muchos espacio para el crecimiento interno.

De hecho, los Blazers han equilibrado las cosas muy bien esta vez: los jugadores más caros son los mejores, los buenos jóvenes tienen el control del equipo, no hay jugadores intermedios y hay potencial de progresión tanto a corto como a medio plazo.

Cuando Lillard pasó a la titularidad para preguntar qué podían hacer por él, estaba haciendo un punto: «Necesito más», y a su vez, dio más, mejorando aún más como anotador y lanzador y al mismo tiempo mejorando su defensa que alguna vez fue tan pobre. Se convirtió en un excelente jugador versátil que, previsiblemente, podría ser el mejor jugador de un equipo de campeonato.

Y ahora, con buena salud, finalmente tienen la oportunidad de serlo. Quizás no sea una gran oportunidad, pero al hacer el trabajo que hicieron durante las últimas tres semanas, el octavo favorito del año pasado se puso en la conversación.

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